Os artrópodes são animais que possuem uma rígida cobertura externa chamada exoesqueleto. Os cientistas identificaram mais de 1 milhão de tipos diferentes de artrópodes, e pode haver muito mais. Insetos, crustáceos e aracnídeos são três dos maiores grupos de artrópodes. Entre os aracnídeos contam-se as aranhas, os carrapatos e os ácaros.

Onde vivem os artrópodes

Os artrópodes vivem em todos os tipos de habitat por todas as partes da Terra. A maior parte dos crustáceos vive na água, muitas vezes nos mares. A maioria dos insetos e aracnídeos vive na terra. Artrópodes podem ser encontrados em toda parte, desde as encostas das montanhas até os desertos escaldantes e as florestas tropicais.

Características físicas

Em geral, os artrópodes são animais pequenos. Eles variam em tamanho desde os ácaros, tão minúsculos que dificilmente podem ser vistos, até borboletas e mariposas cuja envergadura das asas chega a 30 centímetros. Os maiores artrópodes vivem na água. Algumas lagostas e caranguejos chegam a pesar 18 quilos.

O exoesqueleto é feito de um material chamado quitina. Ele é duro e não pode ser dobrado. Os corpos de muitos artrópodes são, portanto, articulados em vários pontos, para que possam se mover. Várias vezes ao longo da vida, os artrópodes formam um novo exoesqueleto e descartam o velho. Eles fazem isso à medida que crescem.

Muitos artrópodes são segmentados, o que significa que seus corpos são divididos em seções, que possuem pares de patas articuladas. O número de patas pode variar de três pares em muitos insetos até cerca de duzentos pares em alguns milípedes. Muitos artrópodes conseguem escalar paredes e outras superfícies verticais. Alguns têm garras na ponta das patas para segurar-se a minúsculas saliências. Outros, como algumas aranhas e moscas, têm pelos especiais nas pontas das patas para se prender às superfícies. Além das patas, os insetos têm asas. As asas são expansões do exoesqueleto.

Os artrópodes são invertebrados, ou seja, não têm coluna vertebral. No entanto, possuem cérebro e um longo cordão nervoso, além de estruturas que lhes permitem sentir o entorno. Muitos têm olhos. Aranhas e outros aracnídeos têm olhos simples que apenas detectam mudanças na luz, mas não conseguem distinguir objetos. Outros órgãos dos sentidos estão localizados no exoesqueleto. Eles podem ter a forma de pelos minúsculos, cones, cavidades ou ranhuras e podem estar localizados nas antenas, em partes da boca, nas articulações e nas pontas das patas.

Comportamento

A alimentação dos artrópodes é muito diferenciada. Alguns comem plantas, enquanto outros se alimentam de animais. Geralmente, eles têm apêndices perto da boca que os ajudam a recolher a comida. Algumas aranhas e outros artrópodes usam os apêndices para soltar veneno e capturar a presa. Os escorpiões têm um ferrão único na extremidade da cauda. Nas aranhas, o veneno é transmitido por um par de colmilhos (presas) próximos à boca.

Reprodução e crescimento

A maioria dos artrópodes bota ovos, mas alguns dão à luz suas crias. Em muitos casos, os animais saem do ovo com uma forma diferente da que terão quando adultos. Eles podem ter menos segmentos ou, no caso dos insetos, podem não ter nenhuma asa. À medida que crescem, desenvolvem características adultas. Alguns insetos, como besouros, borboletas, mariposas, moscas e vespas eclodem como larvas. As larvas desenvolvem-se até a fase adulta por um processo chamado metamorfose.

Importância

Alguns artrópodes causam prejuízos, pois devoram as lavouras. Outros podem até danificar edifícios quando perfuram assoalhos de madeira e vigas de sustentação. Os carrapatos e as pulgas transmitem doenças às pessoas e aos animais. Insetos como as abelhas são úteis porque contribuem para a polinização. Eles carregam o pólen de uma planta a outra, ajudando na reprodução das plantas que dão flores.

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