Os canais são cursos de água construídos pelo homem e usados para navegação e irrigação. Há mais de 5 mil anos os canais são um importante meio para transportar produtos e pessoas.

Alguns canais permitem que as embarcações provenientes de oceanos e de lagos possam entrar em um território. Um canal também pode servir como atalho entre dois cursos de água. Outros canais transportam água potável para as cidades ou água para irrigação no campo.

A construção de um canal

Para abrir um canal, os construtores escavam uma longa vala no chão e enchem-na de água. Em geral, a água vem de um rio, lago ou oceano que está conectado ao canal. Normalmente o canal é revestido de pedra, de concreto ou de aço para torná-lo mais resistente. O revestimento também impede que a água vaze.

Eclusas

As eclusas são componentes importantes de muitos canais, especialmente em áreas em que a terra não é totalmente plana. Uma eclusa é um trecho de canal bloqueado nas extremidades por portões pesados e fortes, chamados comportas. Esses portões podem ser abertos ou fechados para permitir que a água entre na eclusa ou saia dela.

As eclusas possibilitam que embarcações naveguem em áreas menos ou mais profundas do canal. Quando um barco ou navio entra em uma eclusa, as comportas se fecham atrás dele. A eclusa então se enche de água ou se esvazia através de pequenas aberturas nas comportas. Quando a água na eclusa atinge o nível do trecho seguinte do canal, as comportas que estão em frente à embarcação se abrem para que ela saia.

A Eclusa de Barra Bonita, na região central do estado de São Paulo, auxilia na navegação pelo rio Tietê, na hidrovia Tietê-Paraná. Ela foi a primeira da América do Sul a ser usada também para passeios de barco turísticos.

Em 2010 foram inauguradas duas grandes eclusas no rio Tocantins, entre as cidades de Marabá e de Belém, no estado do Pará. A obra se tornou necessária após a construção da hidrelétrica de Tucuruí, para que a hidrovia Tocantins-Araguaia voltasse a ser totalmente navegável.

Canais famosos

O canal mais antigo do mundo ainda usado atualmente é o Grande Canal da China. Ele também é o mais longo do mundo, com um comprimento de cerca de 1.747 quilômetros.

O Canal Erie liga o rio Hudson, em Nova York, com a margem leste do lago Erie, perto da cidade de Buffalo, no estado de Nova York. O Canal Erie foi uma rota de navegação importante para a América do Norte no século XIX.

O Canal de Suez, no Egito, liga o mar Mediterrâneo ao mar Vermelho. Esse importante canal de navegação é a rota marítima mais curta entre a Europa e o oceano Índico.

O Canal do Panamá é um atalho importante entre os oceanos Atlântico e Pacífico. Antes de ele ser construído, as embarcações precisavam navegar em torno do extremo sul da América do Sul para passar de um oceano a outro.

Em Veneza, na Itália, as pessoas usam os canais como se fossem ruas. Nas áreas mais antigas da cidade, elas vão de um lugar para outro em embarcações chamadas vaporetos (equivalentes aos ônibus) ou gôndolas (que fazem o papel dos táxis) em vez de usar carros.

Na cidade de Santos, no estado de São Paulo, há doze canais, nove deles projetados pelo engenheiro sanitarista Saturnino de Brito no início do século XX. Eles foram construídos para drenar o terreno e para recolher as águas das chuvas e dirigi-las ao mar. Além disso, ajudaram a separar a água do esgoto, melhorando as condições sanitárias. No final do século XIX, metade da população da cidade tinha morrido em consequência da febre amarela e de outras doenças resultantes da falta de saneamento. Os canais são uma das características de Santos e servem como ponto de referência para a população. Seis deles cortam a cidade em sentido perpendicular à orla marítima.

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