A classificação biológica é um sistema usado pelos biólogos para descrever os seres vivos. É também conhecida como classificação científica ou taxonomia. Classificar as coisas significa colocá-las em diferentes categorias, ou grupos. Os cientistas dividem os seres vivos em categorias com base nas características que esses seres têm em comum.

Existem vários níveis de grupos no sistema de classificação. Os grupos de nível mais alto são os maiores e mais gerais. Eles incluem uma grande diversidade de seres vivos. Esses grandes grupos são divididos em grupos menores de organismos similares. Os grupos menores são depois divididos em grupos ainda menores, que contêm organismos com características ainda mais semelhantes, e assim por diante.

Na classificação biológica, a categoria mais baixa é a das espécies. Membros de uma espécie têm muitos traços em comum e podem produzir descendentes dessa mesma espécie. O próximo maior grupo taxonômico é o gênero, que inclui grupos de espécies relacionadas.

O parentesco entre grupos dentro de um táxon (uma categoria na classificação) se torna cada vez mais distante em níveis mais elevados: gêneros com características semelhantes são agrupados na mesma família; famílias relacionadas são classificadas na mesma ordem; ordens relacionadas são colocadas na mesma classe; classes relacionadas são colocadas no mesmo filo; filos relacionados são colocados em um reino; reinos relacionados são colocados em um domínio, que é o nível mais elevado de classificação.

A classificação biológica permite que os cientistas deem um nome exato para cada espécie. O nome científico de um organismo é composto de duas palavras em latim. A primeira palavra é o nome do gênero ao qual a espécie pertence. A segunda palavra é o nome da espécie. Por exemplo, coiotes e lobos-cinzentos são espécies diferentes, mas pertencem ao mesmo gênero: Canis. O nome científico do coiote é Canis latrans. O nome científico do lobo-cinzento é Canis lupus.

O sistema dos cinco reinos

Os cientistas vêm classificando os seres vivos há centenas de anos. Ao longo do tempo, o sistema de classificação passou por mudanças. Atualmente, reconhece-se a existência de cinco reinos.

O primeiro reino é o Monera. Os organismos desse reino têm apenas uma célula, ou seja, são unicelulares (como as bactérias). Esses organismos são tão pequenos que as pessoas precisam de um microscópio para vê-los.

O segundo reino é o Protista. A maioria dos protistas são também células individuais. As algas e os protozoários são protistas.

O terceiro reino é o Fungi. A maioria dos fungos tem muitas células dispostas em grupos filiformes. Cogumelos, leveduras e bolores são fungos.

O quarto reino é o Plantae (vegetal). As plantas também são formadas por muitas células, ou seja, são pluricelulares. A maioria das plantas tem cor verde ou tem partes que são verdes.

O quinto e maior reino é o Animalia (animal). Assim como os fungos e as plantas, os animais têm muitas células. Ao contrário de outros seres vivos, os animais se movem facilmente e podem se adaptar rapidamente às mudanças de seu ambiente.

O sistema dos três domínios

No final de 1970 um cientista descobriu que nem todos os organismos do reino Monera pertenciam à mesma categoria. Ele sugeriu que, em vez de cinco reinos, os seres vivos fossem agrupados em três domínios.

O primeiro domínio é o Archaea, composto por organismos unicelulares. No sistema de cinco reinos, eles são considerados parte do reino Monera. Mas os organismos do domínio Archaea são diferentes das bactérias verdadeiras. Eles evoluíram separadamente e têm química e estruturas diferentes. Muitos vivem em ambientes extremos, como áreas muito quentes ou solos com altos níveis de ácido.

O segundo domínio é o Bacteria, composto pela maioria dos organismos bacterianos. As bactérias vivem em quase todos os ambientes. Algumas podem causar doenças em plantas e animais. Outras desempenham um papel importante em muitos ecossistemas.

O terceiro domínio é chamado de Eukarya. Nele estão incluídos todos os organismos cujas células possuem núcleo (nos outros dois domínios, as células individuais não têm núcleo). Os membros desse domínio, chamados eucariontes, são divididos em quatro reinos: Protista, Fungi, Plantae e Animalia.

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