Os elefantes são os maiores animais terrestres vivos. Eles se dividem em três tipos: o elefante africano de savana , o elefante africano de floresta e o elefante asiático. Essas três espécies compõem a família elefantídea de mamíferos. Os mamutes e os mastodontes, que hoje estão extintos, também eram dessa família.

Onde vive o elefante

Há elefantes sobretudo em florestas e pastagens de áreas quentes. Os elefantes africanos vivem na África. O elefante asiático é encontrado na Índia, no Sri Lanka, na Malásia, na Indonésia, na Tailândia e no Vietnã.

Características físicas

Os elefantes têm pele grossa, rugosa e pouco peluda. A cor varia de cinza a marrom. Sua tromba é uma extensão do nariz e do lábio superior. O elefante usa a tromba para levar alimentos à boca. A tromba também suga água e a despeja dentro da boca.

O elefante asiático pode chegar a 3,5 metros de altura. O elefante africano é mais alto, podendo ter até 4 metros de altura. Suas orelhas são maiores também.

Os machos africanos e asiáticos geralmente têm duas presas, que são dentes superiores longos. As fêmeas africanas também têm presas, mas a maioria das fêmeas asiáticas não tem.

Comportamento

Os elefantes migram, ou seja, se deslocam em busca de alimentos. Eles comem apenas plantas, incluindo gramíneas. É comum descansarem durante as horas mais quentes do dia. À noite, eles se deitam e dormem poucas horas.

Os elefantes circulam em pequenos grupos familiares liderados por fêmeas mais velhas. Cada grupo tem de dois a oito animais. Vários grupos formam uma manada. As manadas podem conter de 20 a 40 fêmeas, mais todos os seus filhotes. As fêmeas protegem muito os filhotes. Entre 10 e 14 anos de idade, os machos jovens abandonam a manada para viver sozinhos ou em pequenos grupos com outros machos.

Ciclo de vida

Os filhotes de elefante nascem por volta de 22 meses após o acasalamento. Um elefante recém-nascido tem cerca de 1 metro de altura e pesa aproximadamente 100 quilos. Elefantes chegam a viver entre sessenta e setenta anos.

Relação com as pessoas

Desde a Antiguidade os seres humanos usam elefantes para transporte e trabalhos pesados, conforme se vê ainda hoje na Ásia. Elefantes treinados também atuam em circos, uma prática que vem sendo combatida por entidades voltadas à proteção dos animais.

Atividades humanas vêm ameaçando a sobrevivência dos elefantes selvagens. Além de ter seu habitat destruído, muitos elefantes são mortos devido ao valorizado marfim de suas presas. O marfim esculpido é usado em obras de arte, joias e outros objetos.

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