Há milênios, os gatos exercem fascínio sobre os seres humanos. Domesticado há cerca de 4 mil anos, esse pequeno mamífero descende do gato selvagem encontrado na África e no sudoeste da Ásia. Atualmente, gatos são um popular animal de estimação, mas no passado já foram considerados deuses. O gato doméstico, cujo nome científico é Felis catus, pertence à mesma família do leão, do leopardo, do tigre, da onça e do guepardo.

Onde vivem os gatos

Existem gatos domésticos em praticamente todas as partes do mundo. Muitos são animais de estimação, mas há também aqueles que vivem na rua e não têm moradia fixa.

Características físicas e raças

Os gatos são ágeis e fortes. Os machos têm cerca de 70 centímetros de comprimento, e as fêmeas, por volta de 50 centímetros. A visão desses animais é bastante nítida, e eles enxergam bem à noite. O formato triangular das orelhas permite-lhes identificar com precisão e rapidez a fonte de sons. Quatro fileiras de bigodes em cada lado do focinho os auxiliam no tato e na orientação espacial. Os bigodes do gato funcionam como uma espécie de radar, por isso não devem ser cortados nem aparados.

A cor da pelagem é muito variável — preta, branca, marrom, cinza, amarela ou laranja. Alguns gatos são de uma só cor, enquanto outros são bicolores ou tricolores, muitas vezes também listrados ou tigrados. Para escovar a pelagem, os gatos usam a língua. Ela é extremamente áspera e ajuda a limpar os pelos.

Existem muitas raças de gatos domésticos. A maior parte tem pelo curto. Exemplos desse tipo incluem abissínios e siameses. Persas, angorás e himalaios fazem parte do grupo de raças de pelo longo.

Comportamento

Na natureza, os gatos são carnívoros, ou seja, alimentam-se de pequenos animais, como pássaros e peixes. Eles usam as unhas retráteis e os dentes afiados para caçar as presas. Como animais domésticos, alimentam-se em geral de ração — seca ou enlatada —, elaborada especialmente para gatos.

O gato é o único mamífero capaz de produzir na garganta um ruído contínuo chamado ronrom. Ninguém sabe ao certo por que os gatos ronronam, mas muitos estudiosos acreditam que é um sinal de prazer e conforto. Além de ronronar, os gatos são capazes de emitir outros tipos de sons, como chiados e grunhidos. O miado, porém, é a forma mais comum de comunicação desses animais.

Ciclo de vida

As fêmeas dão à luz uma ninhada cerca de dois meses após acasalar. Em um ano, elas podem ter duas ou três ninhadas. A ninhada normal tem quatro gatinhos, mas o número de filhotes pode variar entre um e sete. Os recém-nascidos têm cerca de 8 centímetros de comprimento.

Os filhotes nascem com as orelhas achatadas, os olhos fechados e sem dentes. O desenvolvimento completo leva cerca de um ano. Os gatos podem viver cerca de quinze anos.

Gatos e seres humanos

Há cerca de 4 mil anos, os egípcios antigos adoravam os gatos como deuses. Foram eles que provavelmente domesticaram a espécie, usando-a no controle de ratos e camundongos que costumavam atacar os estoques de grãos.

Durante a Idade Média (cerca de 500–1500), muitos europeus temiam os gatos, pois, no imaginário popular, esses animais eram associados às bruxas, perseguidas pela Inquisição. Ainda hoje, muita gente acha que gatos pretos dão azar.

Milhões de pessoas no mundo todo têm gatos como animais de estimação. Nos Estados Unidos e em alguns países da Europa, eles são maioria. No Brasil, os cachorros continuam sendo os preferidos.

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