Os genes são a unidade básica da hereditariedade. Isso significa que eles determinam quais traços, ou características, são passados das mães e dos pais a seus filhos e filhas. Cor dos olhos, altura e cor do cabelo são alguns exemplos de traços controlados pelos genes. Os genes ficam dentro das células que formam os seres vivos.

Estrutura química

Os genes se localizam em cromossomos. Os cromossomos são estruturas em forma de filamento encontradas dentro das células de todos os seres vivos.

A maioria dos genes é formada por ácido desoxirribonucleico, ou DNA. O DNA tem a forma de uma escada em espiral. As laterais da escada são formadas por compostos químicos chamados açúcares e fosfatos. Os degraus da escada são formado por pares de compostos químicos chamados bases. Essas bases são quatro: adenina, guanina, citosina e timina. O DNA humano contém cerca de 3 bilhões de pares dessas bases.

Código genético

A combinação de bases, açúcares e fosfatos é chamada de código genético. O código genético determina quais características são passadas dos pais e das mães para seus descendentes. Esse código é o que torna os seres vivos diferentes uns dos outros.

O código genético fornece instruções para a produção de proteínas. As proteínas são necessárias para a vida. Elas estão envolvidas nos processos de crescimento, movimento, reprodução, digestão, envelhecimento e regeneração. Cada gene fornece instruções para a fabricação de uma proteína específica.

Mutações genéticas

Às vezes o código genético é modificado quando há um erro no DNA de um organismo. Isso pode causar uma mutação. A mutação acontece quando há alterações no número ou na ordem das bases de um gene. Na maioria das vezes as mutações têm pouco ou nenhum efeito. Algumas delas, porém, podem causar doenças como o câncer. Uma mutação também pode causar mudanças visíveis, mas que não trazem riscos — por exemplo, quando um animal tem um membro a mais.

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