O rio Paraná é o segundo rio da América do Sul em extensão (superado apenas pelo rio Amazonas) e o décimo do mundo em vazão de água. Esse rio imenso nasce da união dos rios Grande e Paranaíba, entre os estados de São Paulo, Minas Gerais e Mato Grosso do Sul. “Paraná”, em tupi, significa “como o mar” (“para” significa “mar”; “ná” significa “como”, “semelhante a”).

O rio Paraná corre para o sul. Ele forma a divisa entre os estados de São Paulo e Mato Grosso do Sul, bem como do Mato Grosso do Sul com o Paraná. Além disso, marca o limite entre Brasil e Paraguai até chegar ao rio Iguaçu. Nesse ponto, os dois rios formam a tríplice fronteira entre Brasil, Paraguai e Argentina. Ao sul da tríplice fronteira, o Paraná separa o Paraguai da Argentina. Nesse país, ele se une ao rio Uruguai para formar o rio da Prata, que desemboca no oceano Atlântico. Em seu curso, o rio Paraná percorre 4.880 quilômetros. Sua bacia ocupa 2,8 milhões de quilômetros quadrados, abrangendo também o sudeste da Bolívia.

Aspectos físicos

O rio Paraná recebe muitos afluentes, como os rios Tietê, Paranapanema, Iguaçu e Paraguai. Da nascente até o encontro com o rio Paraguai, é conhecido como alto Paraná. Nesse trecho, tem florestas a leste e cerrados a oeste. Na bacia do alto Paraná, o clima é quente e úmido. No verão há muitas chuvas, que às vezes provocam enchentes.

No trecho final, o Paraná dá curso a uma média de 17.293 metros cúbicos de água por segundo. Seu delta começa a se formar entre as cidades argentinas de Santa Fé e Rosário, alcançando uma largura de 65 quilômetros.

Economia

Às margens do rio Paraná, a vida animal é abundante e variada. A pesca é bem desenvolvida. O rio é navegável entre São Paulo e Mato Grosso do Sul, bem como entre o Paraguai e a Argentina. A imensa hidrelétrica de Itaipu, que fica no alto Paraná e foi concluída em 1982, gera energia para o Paraguai e para o Brasil. No baixo Paraná, o rio é utilizado como via de transporte para produtos agrícolas, industriais e de petróleo. Suas águas também são utilizadas para irrigar as terras próximas.

História

Às margens do rio Paraná, os paraguaios foram derrotados ao enfrentar as tropas argentinas e brasileiras, na Guerra do Paraguai (1864–70). As florestas próximas ao rio diminuíram no último século, à medida que aumentaram as atividades econômicas. Um conjunto de cachoeiras conhecido como Sete Quedas foi uma grande atração turística do rio Paraná durante muitos anos. Apesar do nome, o grupo era composto por cerca de 18 quedas. Acredita-se que essas eram as maiores cachoeiras do mundo em volume de água. As Sete Quedas desapareceram em 1982, submersas pela construção da usina hidrelétrica de Itaipu.

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