Um santo é alguém que as pessoas consideram ter proximidade especial com Deus. Alguns santos são profetas, ou seja, mensageiros de Deus. Outros exercem poderes de cura, fazem boas ações ou são mártires, isto é, pessoas que são mortas por pertencer a uma religião. A santidade é uma condição oficialmente atribuída em algumas religiões. Em outras, as pessoas tornam-se santas apenas porque muita gente as cultua.

Os santos são venerados — homenageados com atos de devoção especiais — em dois dos três ramos do cristianismo. No catolicismo e na religião ortodoxa, uma pessoa pode ser declarada santa depois da morte. Os católicos e os ortodoxos acreditam que os santos têm poderes especiais para ajudar as pessoas. Veneram-se as relíquias dos santos e alguns objetos ligados a eles. Além disso, cada santo é homenageado em um determinado dia. Já os protestantes não veneram santos nem cultuam imagens.

Maomé, o profeta do islamismo, disse que não há santos. No entanto, os muçulmanos reverenciam algumas pessoas que consideram santas e muito próximas de Deus. Eles acreditam que essas pessoas, os vális, têm poderes especiais para curar e fazer milagres. Váli quer dizer “amigo de Deus”. Além dos vális, os muçulmanos honram também os mártires.

Os budistas veneram santos, entre os quais está o próprio Buda. Eles acreditam em um ciclo de nascimento, morte e renascimento; depois da morte, a alma da pessoa renasce em outro indivíduo. Em geral, os budistas reverenciam como santas as pessoas que se libertaram desse ciclo de morte e renascimento e também as que ajudaram outras pessoas a se libertar dele.

O hinduísmo reconhece uma grande variedade de santos, entre eles os sadus e os avatares. Os sadus são pessoas santas que não possuem praticamente nada, apenas o necessário para sobreviver: um pouco de comida e alguns pertences simples. Um avatar, conforme se acredita, é um deus renascido em forma humana ou animal.

No Brasil, diversos santos católicos têm um grande número de devotos. Entre os mais populares estão Santo Antônio, São Francisco de Assis, São Jorge, São Judas Tadeu, Santo Expedito, Santa Clara e Santa Rita. O Vaticano atualmente reconhece mais de trinta santos brasileiros, dentre os quais Frei Galvão e Madre Paulina.

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