Os vertebrados são animais que possuem coluna vertebral, ou espinha dorsal. Já os invertebrados não têm essa estrutura. Peixes, anfíbios, répteis, aves e mamíferos, inclusive os seres humanos, são todos vertebrados.

Todos os animais vertebrados têm algumas características básicas em comum. Eles possuem espinha oca e crânio, que protegem a medula espinal e o cérebro. Além disso, a reprodução ocorre pelo acasalamento de fêmeas e machos.

Os peixes são os vertebrados mais antigos de que se tem conhecimento. A maioria dos peixes possui esqueleto ósseo (de ossos). Porém o esqueleto dos tubarões e das arraias é feito de cartilagem, que é um tecido forte e flexível. Alguns peixes evoluíram gradualmente e se tornaram animais terrestres.

Os mamíferos são os vertebrados mais complexos. Os animais desse grupo se caracterizam por apresentar pelos e por ter filhotes que se alimentam do leite da mãe e se desenvolvem dentro do corpo dela. Além disso, seu cérebro altamente desenvolvido os torna mais inteligentes que outros grupos de animais.

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